<b>Tolkien’s Sonic Trees and Perfumed Herbs: Plant Intelligence in Middle-earth</b> // Los árboles sónicos y las hierbas perfumadas de Tolkien: La inteligencia de las plantas de la Tierra Media

  • John Charles Ryan Edith Cowan University
Keywords: J.R.R. Tolkien, Middle-earth, Old Man Willow, athelas, bioacoustics, critical plant studies, Tierra Media, Viejo Hombre Sauce, bioacústica, estudios críticos de la planta

Abstract

      Plant life is an integral part of J.R.R. Tolkien’s fictional writings.  Percipient trees, exemplified by Old Man Willow, possess the capacity to vocalise and approximate human speech, whereas herbaceous plants tend to be silent and aromatic. While Tolkien attributes qualities of consciousness and memory to sonic trees, he denies similar intelligent qualities to herbs, such as athelas or kingsfoil. This paper will compare the sonic trees and perfumed herbs of Middle-earth through the framework of emerging science in plant bioacoustics and behaviour.  A distinction will be made between the extrinsic and intrinsic capacities of plants in the legendarium. Tolkien’s arborescent ethics privileges trees, endowing them with vocalisation, while constructing healing plants in terms of their use value and associating the sense of smell with a non-sentient flora.   

 

Resumen

      La vida vegetal es una parte integral de la  ficción de J.R.R. Tolkien. Los árboles perceptores, ejemplificados por el Viejo Hombre-Sauce, poseen la capacidad de vocalizar y parecerse al lenguaje humano, mientras que las plantas herbáceas tienden a estar en silencio y ser aromáticas. Aunque Tolkien atribuye cualidades de conciencia y  memoria a los árboles sónicos, niega cualidades inteligentes similares a las hierbas, como la athelas u hojas de reyes. En este trabajo se compara la representación de los árboles sónicos y de las hierbas perfumadas de la Tierra Media a través del marco de la ciencia emergente de la bioacústica y el comportamiento de las plantas. La distinción entre las capacidades extrínsecas e intrínsecas de las plantas forma la base de un enfoque más matizado a la inteligencia de las plantas, tanto en la Tierra Media como en el mundo botánico de la experiencia humana cotidiana. La ética arborescente de Tolkien favorece a los árboles, dotándolos de vocalización, mientras que crea plantas sanadoras en función del valor de su uso, asociando el sentido del olfato con la flora no-consciente. Una conceptualización más inclusiva de la inteligencia y la conciencia implica mucha atención a las diversas expresiones sensoriales de los seres vegetales y la naturaleza no humana.

Author Biography

John Charles Ryan, Edith Cowan University

John Charles Ryan is Postdoctoral Research Fellow in Communications and Arts at Edith Cowan University in Perth. He is the author of the books Green Sense (TrueHeart Press, 2012), Two With Nature (Fremantle Press, 2012, with Ellen Hickman), Unbraided Lines (CG Publishers, 2013), Digital Arts (Bloomsbury, 2014, with Cat Hope) and Being With (CG Publishers, 2014). He is the co-editor of several forthcoming collections in the field of critical plant studies, including The Language of Plants (2016) and Green Thread (Lexington Books, 2016), with Patrícia Vieira and Monica Gagliano. His interests include the environmental humanities, ecocriticism, ecocultural studies, ecopoetics, plant studies, and practice-led research. His project FloraCultures is a digital archive of plant-based cultural heritage (www.floracultures.org.au).

Published
2015-10-28